10 años del bitcoin: qué es, cómo funciona y dónde puede comprar

por BBC Mundo

Esta es un guía para entender paso a paso de qué se trata la icónica moneda digital y por qué ha despertado una fiebre mundial pese a las advertencias sobre su peligro y volatilidad.

El bitcoin cumple 10 años en medio de una alta volatilidad que lo ha llevado al cielo y al suelo en cuestión de días. (Denes Farkas) El bitcoin cumple 10 años en medio de una alta volatilidad que lo ha llevado al cielo y al suelo en cuestión de días. (Denes Farkas)
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El bitcoin cumplió 10 años. Arrastrada como si fuera un péndulo, la mayor criptomoneda de la historia ha subido y bajado abruptamente en los últimos años, con un ritmo acelerado que no es recomendable para los que padecen riesgo de infarto.

En diciembre de 2017 llegó a un máximo de $19.783 dólares, luego comenzó a caer de golpe y ahora tiene un valor cercano a los $6.300 dólares. Esta es una guía básica para entender qué es el bitcoin y cómo funciona.

¿Qué es el bitcoin?

Es un tipo de dinero completamente virtual. Como si se tratara de una versión online de las monedas o billetes tradicionales, se puede usar para comprar productos y servicios.

El problema es que no muchas tiendas lo aceptan y algunos países lo han prohibido. Los bitcoins físicos que se ven en fotos, en realidad no existen como moneda de cambio, son más bien una forma de representar la moneda digital. Si tuviera un bitcoin físico en la mano, no tendría ningún valor si no está respaldado por códigos privados impresos en su interior.

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¿Cómo funciona?

Así se ve una billetera digital de bitcoin. (Getty Images)

Cada bitcoin es básicamente un archivo virtual que se almacena en una "billetera digital", ya sea en el celular o en un computador. Las personas pueden enviarle bitcoins (o una parte de un bitcoin) a su billetera digital y usted puede hacer lo mismo. Cada transacción queda registrada en una lista pública llamada blockchainEsto permite investigar la historia de un bitcoin, con el fin de evitar robos, copias falsas o deshacer transacciones.

¿Cómo puede una persona adquirir un bitcoin?

Son tres las principales vías para conseguir bitcoin:

  • los puede comprar usando dinero real
  • puede vender cosas y recibir bitcoins a cambio
  • los puede crear (o "minar", como se dice en la jerga del mercado) en un computador

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¿Cómo se hacen los nuevos bitcoins?

Las personas que consiguen bitcoins lo hacen en computadores de alta potencia a través de un proceso que se llama "minar"Estos equipos informáticos minan los bitcoin a través de cálculos computacionales extremadamente complejos.

Los bitcoin nuevos se generan en computadores ultra poderosos. (Reuters)

Cuando el computador encuentra el código adecuado, recibe como compensación un bitcoin. Los "mineros digitales" reciben un nuevo problema matemático cada diez minutos y el que lo resuelve más rápido se lleva un bitcoin.

Este problema matemático se basa en cálculos aleatorios para que los mineros encuentren la solución al acertijo. El ganador obtiene el bitcoin cuando el resto de los miembros de la red corrobora que la respuesta es correcta.

Las transacciones en bitcoin quedan registradas públicamente en la red "blockchain". (Reuters)

La transacción reconocida como válida pasa a formar parte del "gran libro de contabilidad" que supone la red blockchain, donde todo queda registrado. Como el proceso no es fácil, si comenzara a minar hoy, podrían pasar años antes de que consiga un bitcoin.

Y puede ocurrir que gaste más dinero en electricidad y en sistemas de enfriamiento de estos potentes computadores, que lo que pueda valer el bitcoin que puede que consiga.

¿Por qué son valiosos?

Hay muchas cosas que son valiosas en este mundo, como el oro o los diamantes. En el caso de los bitcoin, éstos son valiosos porque la gente está dispuesta a cambiarlos por bienes y servicios reales, e incluso por dinero real.

¿Por qué hay personas que prefieren tener bitcoins?

Si pierde su billetera digital o borra el código de un bitcoin, no tiene cómo recuperarlo. (Getty Images)

A algunas personas les gusta el hecho de que la moneda virtual no es controlada por ningún gobierno ni ningún bancoPor otro lado, la gente puede gastar sus bitcoins de manera bastante anónima. Aunque todas las transacciones quedan registradas, nadie sabe a quién pertenece el número de una cuenta.

¿Es seguro?

Como cada transacción queda registrada públicamente, es muy difícil copiar bitcoins, hacer falsos o gastar aquellos que no son suyos. Lo que sí puede ocurrir es que pierda su billetera digital donde guarda sus bitcoins o que los borre. También hay casos de robo de bitcoins a personas que los almacenaron en sitios web.

Y como el valor del bitcoin ha experimentado alzas y bajas desde que fue creado hace una década, algunos críticos opinan que no es seguro convertir su dinero real en bitcoins porque el riesgo es demasiado alto.

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